Grande première au Natur’Zoo de Mervent mais aussi dans le monde : deux lynx ibériques – ou lynx pardelle – sont arrivés le 17 juin 2021. Aucun autre parc animalier français ne présente cette espèce menacée, classée « en danger » d’extinction, et qui a failli disparaître dans les années 2000.

Unique en France

Le suspense était à son comble ces derniers jours sur les réseaux sociaux, où le parc animalier laissait planer le doute quant à l’arrivée exceptionnelle qu’il attendait. Le doute est désormais levé : la nouvelle espèce arrivée au Natur’Zoo est le lynx pardelle.

L’instant était fort en émotions ce jeudi 17 juin, dans la soirée, à Mervent. Et pour cause, il est aussi inédit : deux lynx ibériques – une femelle et son fils – sont arrivés depuis le Portugal. Une grande première en France… et dans le monde !

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L’arrivée nocturne des lynx au Natur’Zoo de Mervent. ©Jean-Marc Gimenez

« C’est une première mondiale : un couple de lynx a quitté le centre national de reproduction du lynx ibérique, souligne Mervent. Peu présents dans les zoos du monde, le lynx ibérique ne se rencontre que dans 4 collections à travers l’Espagne et 1 au Portugal. »

Le voyage depuis le Portugal – pays dont sont originaires les lynx pardelle dans la nature, avec l’Espagne – s’est bien déroulé. La mère de 12 ans, Fruta, et son fils âgé de 8 ans, K5, ont progressivement pris leurs marques et seront prochainement présentés officiellement aux visiteurs.

A leur disposition, un enclos de 3000 mètres carrés ainsi qu’une loge intérieure par individu. Mère et fils peuvent-ils cohabiter sans encombre ? Oui, car la femelle est aujourd’hui trop âgée pour se reproduire – elle a déjà donné naissance à 21 petits dont 16 vivent aujourd’hui dans la nature ! – et le mâle a subi une vasectomie. Lui aussi s’était déjà reproduit avec d’autres femelles.

Aucun risque, donc, que les deux félins se reproduisent. A Mervent, ils vivront donc une retraite paisible après avoir contribué au renouvellement des populations de leur espèce si menacée.

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Une des lynx ibérique à son arrivée au Natur’Zoo de Mervent. ©Jean-Marc Gimenez

Extinction évitée de peu

Dans la nature, ce félin de taille moyenne a bien failli disparaître. La faute principalement à la disparition de sa proie favorite, le lapin, exterminé par la myxomatose. Ce virus a en effet été inoculé volontairement pour empêcher la prolifération des lapins européens, mais sa propagation est devenue incontrôlable. Au point de faire disparaître complètement le lapin dans plusieurs zones.

En Espagne et au Portugal, cela a directement impacté les populations de lynx, qui se sont effondrées. L’espèce a même complètement disparu du Portugal, avant d’y être réintroduite récemment. Seuls 150 individus subsistaient en Espagne en 2007.

Mais grâce à un programme de reproduction en captivité et de réintroduction dans la nature, les populations sauvages se sont progressivement reconstituées. D’autant qu’en parallèle, on a réintroduit le lapin pour que le lynx pardelle ait des proies pour se nourrir.

Conservation du lynx pardelle

Tous ces efforts ont payé puisque le seuil symbolique des 1000 individus a été franchi en 2020. Le lynx ibérique est même de retour au Portugal, après que plusieurs relâchés aient eu lieu.

Un mieux qui a encouragé l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) à améliorer le statut de conservation de l’espèce en la déclassant de la catégorie « en danger critique » pour la mettre dans « en danger » d’extinction en 2014.

En France, c’est une autre espèce de lynx qui vit à l’état sauvage, dans le Jura, les Alpes et les Vosges : le lynx boréal. Cette espèce, aussi appelée lynx d’Eurasie, a été réintroduite après avoir complètement disparu du territoire national.

Mais contrairement à l’Espagne et au Portugal, les réintroductions de lynx ne se sont pas traduites par une envolée des effectifs français. La faute à de trop nombreuses collisions routières et au braconnage. Aujourd’hui, la population française de lynx est estimée entre 100 et 150 individus adultes.

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